Houston Astrot ovat olleet olemassa vuodesta 1962. He ovat saavuttaneet monia asioita, mutta he eivät olleet koskaan voittaneet World Seriesia - edes World Series-peliä - vasta vuoden 2017 eeposkauden aikana, jolloin he kaatuivat Los Angeles Dodgers -sarjaan seitsemässä pelissä.

Pitkäikäisille faneilleen, koko kauden ajan, tämä ei ollut vain hyvä vuosi - se tuntui vuodelta.

Mikä tekee erityisen huomionarvoiseksi, että Astrosin pääjohtaja Jeff Luhnow ei usko baseballin win-now-vaatimuksiin.

"Kun puhumme voitosta, puhumme kilpailukyvystä divisioonan tittelien saamiseksi ja mahdollisuudesta voittaa mestaruus usean vuoden ajan", Luhnow sanoi puhelinhaastattelussa viime kuussa. ”Emme puhu all-in-menestyksestä yhden vuoden aikana. Meillä ei ole varaa tehdä niin kahdesta syystä. Yksi on, että meillä ei ole resursseja, joita jotkut joukkueet, joilla on suurempia markkinoita ja enemmän tuloja, tekevät. Ja emme voi ostaa itsemme näkymäaukosta, jos meillä ei ole näkymiä. Ja toinen asia on, että tapa, jolla Major League Baseball -säännöt edistävät nyt kilpailutasapainoa, olet rajoitettu kuinka nopeasti ja kuinka paljon resursseja voit käyttää tulevaisuuteen luonnoksilla ja kansainvälisillä markkinoilla. ”

Silti Astrot ovat muuttaneet suuntaustaan ​​tarkoituksellisilla muutoksilla Luhnowista useita kertoja siitä lähtien, kun hän otti ruorin pääjohtajaksi vuoden 2011 kauden jälkeen.

Jopa tämä joustavuus vaati muutosta hänen lähestymistapaansa suhteessa työhön, jonka hän teki edellisessä ja ainoassa ammatillisessa baseball-pysähdyksessään, esimiehenä St. Louis Cardinalsissa.

Vuonna 2002 Cardinalsin omistaja Bill DeWitt Jr., uskoi menestyneen joukkueensa tarvitsevan muutosta ennen käyrää Major League Baseballissa, ja toi Luhnowiin uudistamaan joukkueen ponnisteluja esimerkiksi tilastollisen analyysin aloilla.

Lähes seuraavan vuosikymmenen aikana Luhnow teki sen monin tavoin toimiessaan kriittisenä rakentajana joukkueelle, joka voitti sekä 2006 että 2011 World Seriesin. Mutta mitä St. Louisissa pysyi vakiona, odotukset olivat.

"Olen asunut ympäristössä, jossa pudotuspeleihin odotettiin joka vuosi", Luhnow kertoi. ”Ja teimme kaikkemme jatkaaksemme tätä putkilinjaa. Mutta sitten tulin tilanteeseen, jossa 100 pelin menettämättä jättämistä pidettiin valtavana voitona. ”

Jopa tämä voitto osoittautui vaikeaksi Luhnowin Astrosille - seuraten 56–106 -kampanjaa kauden aikana ennen kuin hän saapui 55–107-merkille vuonna 2012 ja 51–111 vuonna 2013 - osittain suunnittelun avulla, poistamalla kaikki läsnä olleet merkinnät mahdollisista tulevaisuuden eduista molemmat tekemällä irtoamista ja luonnoskorjauksia, jotka tulevat sellaisen turhuuden mukana. Vuoteen 2014 mennessä nuorten kykyjen vakiinnuttaminen näkyi kunniallisemmassa arvossa 70–92. Silloin Luhnow ymmärsi, että paitsi että asiat kääntyivät ympäri, myös hänen piti siirtyä nopeasti maksimoidakseen rakentamansa.

"Saavutimme sen vihdoin aikaan vuonna 2014", hän sanoi. ”Suurin näkymämme, [ulkomaalainen George] Springer, tuli esiin. Seuraava tärkein potentiaalimme, [infielder Carlos] Correa, oli matkalla, ja näytti selvästi siltä kuin voisi tehdä sen seuraavana vuonna. Joten mielestäni näihin jälleenrakennuksiin on taidetta ja tiedettä - etkä halua tuhlata liian monta vuotta parhaiden kavereidesi kanssa heidän varhaisvuosinaan. "

Luhnow hyötyi siitä, mitä hän huomautti myös joistain yllätyksistä, jotka ovat välttämättömiä menestyvälle baseball-joukkueelle. Pehmeästä hedelmästä Dallas Keuchelista tuli odottamaton Cy Young -palkinnon voittaja. Ja Jose Altuve, baseballin pienin supertähti Yogi Berran jälkeen, kehittyi ensin suurimman liigan säännölliseksi ja lopulta yhdeksi pelin arvokkaimmista pelaajista.

"Tämä pelaaja on yksi ainutlaatuisimmista pelaajista, joiden mielestäni olen aina ollut paikalla ja havainnut", Luhnow kertoi Altuvesta. ”Hänen ei odotettu käyvän alaikäisiä läpi samalla nopeudella kuin hän teki. Hänen ei odotettu jatkavan esiintymistään. Hän hyppäsi Double-A: sta isoihin liigaihin ja tuli sisään, osui maahan juoksemassa. Ensimmäinen vuosi, kun minulla oli hänet vuonna 2012, hänellä oli hyvä vuosi, mutta hän oli vakiinnuttamassa itsensä suureksi johtajaksi. Mutta silti ei ollut merkkejä siitä, että tämä olisi MVP-kaliiperi-pelaaja. Toisena vuonna hän aloitti keskinkertaisen aloituksen. Ja kaikki ajattelivat ehkä tai monet ihmiset ajattelivat ehkä, että ensimmäinen vuosi oli positiivinen poikkeama ja että tämän toisen vuoden esitys oli enemmän kuin pelaaja, jonka todennäköisesti näemme. "

Mutta sen sijaan, että kirjoittaisi aloituskaudensa, Luhnow allekirjoitti Altuven pitkäaikaiselle jatkamiselle kesällä 2013. Kauppa antoi Altuvelle 12 miljoonaa dollaria neljän vuoden aikana, 6 miljoonan dollarin option viiden vuoden aikana ja 6,5 ​​miljoonan dollarin option kuudennella vuonna. . Molemmat olivat myös klubivaihtoehtoja. On vaikea ajatella parempaa tarjousta, jonka yksikään joukkue on päässyt pitkäaikaisesta sopimuksesta. Ylimääräinen arvo on erityisen tärkeä Astros-joukkueelle, joka ei kilpaile MLB: n palkkalistojen ylemmillä tasoilla.

Kuinka paljon lisäarvoa me täällä puhumme? Fangraphsillä on yksittäisten pelaajien arvoarvio. Pelkästään Altuven vuoden 2014 arvo on 38,4 miljoonaa dollaria. Hänen 2015? 36,7 miljoonaa dollaria. Sitten hän lähetti 54,1 miljoonaa dollaria vuonna 2016 ja 60,1 miljoonaa dollaria vuonna 2017. Joten: paljon.

"Luulimme, että oli mahdollista, että hän jatkaa paranemistaan, koska hän oli niin nuori ja varhain urallaan", Luhnow kertoi Altuvesta, vasta 23-vuotias, kun hän allekirjoitti pidennyksen. Ja niin ahkera ja ahkera. Mutta todella se, mitä ostimme sillä laajennuksella, on odotus, että hän aikoo jatkaa pelaajana, että hän oli ensimmäinen vuosi, ja toisen vuoden iso ensimmäinen puoli. Mikä on hyvä pelaaja ja tavallinen pelaaja. Ja oli syytä saada kustannusvarmuus vastineeksi turvallisuudelle. Mutta emme missään nimessä kuvitelleet häntä paitsi paranevan joka vuosi, vaan saavuttavan nykyisen tason, joka on yksi kolmesta tai neljästä parhaasta toimijasta koko teollisuudessa. ”

Mutta aseellisena tällä ytimellä, Luhnow siirtyi lopulta nykyiseen tulevaisuuteen. Hän vaihtoi näkymiä Evan Gattiselle, hitterille, joka on valmis heti suorittamaan, tarjoamalla voimaa sieppauksesta, kulma-kentältä ja nimetyistä hitter-paikoista. Hän allekirjoitti helpottajat, kuten Luke Gregorson ja Pat Neshek, rakensi joukkueen, jonka sisäisesti Astrot pitivät todellisen lahjakkuuden .500-joukkueena ja katselivat ryhmän ylittävän odotukset. Erinomainen alku johti puolivälikauden kauppoihin syöttäjälle Scott Kazmirille ja ulkopelaajalle Carlos Gomezille. Tulevaisuus oli tietyllä tavalla astroilla.

He valmistivat 86–76, voittivat Wild Card -pelin Yankee Stadiumilla ja melkein voittivat American League Division -sarjan voittajan Kansas City Royalsin.

"Uskon, että hyvää alkua saavuttavan joukkueen psykologia eroaa täysin sen joukkueen psykologiasta, joka huippuu kohti loppua tai jolla on iso voittoputki keskellä", Luhnow sanoi. "Ja pystyivät tuolloin rakentamaan luottamuksen sekä pelaajiimme, henkilökuntaan että päätoimipaikkaamme kohtaan, että tämä joukkue oli parempi kuin .500-joukkue."

Silti Luhnow huomautti näiden toivojen ylittymisen heikentymisestä tiettynä vuonna - jälleen yrittäessään luoda kestävää huippuosaamisen ajanjaksoa sen sijaan, että yksinkertaisesti murtuisi yrittääkseen voittaa maailmansarjan.

Päivän lopussa päädyimme mielestäni 86 voittoon, mikä on vain viisi peliä, joka on yli 500 dollaria. Mutta emme olleet niin kaukana siitä, mistä luulimme tulevan. Ja silti suorittamalla niin hyvin kauden alussa, se rakensi itseluottamusta ja ajaa paitsi joukkueemme, myös faneidemmekin alkamaan palata peleihin. ”

Lukumäärä nousi tasaisesti, 1,75 miljoonasta vuonna 2014 2,15 miljoonaan vuonna 2015, 2,31 miljoonaan vuonna 2016 ja 2,4 miljoonaan vuonna 2017. Ja silti vuoden 2016 Astrot esiintyivät samalla tavoin kuin välittömät edeltäjänsä, päätyen 84–78, tällä kertaa puuttuen pudotuspeleistä.

Luhnow oli valikoivasti aggressiivinen viime talvena, käyden kauppaa sieppari Brian McCannille, allekirjoittaen DH Carlos Beltranin. Entistä entistä oli saatavana suhteellisen vähän, koska Astrot ottivat suuren osan palkastaan ​​(ja jenkailla oli korvaaja Gary Sanchez sieppauksessa), kun taas Beltran, kerran tähti, on lähellä uransa loppua. Josh Reddick liittyi nelivuotiseen sopimukseen, ja Kuuban tuonti Yuli Gurriel oli allekirjoittanut takaisin elokuussa. Mutta Luhnowille se edellytti uutta uskon hyppyä, että hänen nuoren ytimensä, jolla on lisäyksiä maatilan järjestelmästä, kuten infielder Alex Bregman ja syöttäjä Joe Musgrove, yhdistyisivät jo perustettujen nuorten tähten kanssa muuttaakseen Astrosista superjoukkueen.

Ja niin tapahtui jälleen kerran: Astrot saavuttivat tavoitteensa laillisesta ylivallasta. 101 voittoa, kävelymatka American League Western Division -otteluun. Tämän joukkueen kestävä ylivalta kangaspuilla. Luhnow tietää, että tämä on ainoa todellinen tavoite, jonka pääjohtaja voi saavuttaa - Niiden muutamien viimeisten voittojen taikuus on yksinkertaisesti liian alttiina pienen näytteen päälle.

"On mielenkiintoinen kysymys siitä, voidaanko luoda esimerkiksi dynastia vai joukkueella, joka menee pudotuspeleihin, on selvästi keskimääräistä suurempi mahdollisuus esiintyä pudotuspeleissä", Luhnow sanoi. ”Matematiikka paljastaa paljon. Jos oletat, että kaikilla pudotuspeleissä käyvillä joukkueilla on yhtä lahjakkuus ja lopputuloksena on vain kolikon kääntäminen, jokaisella on 12 ja puolen prosentin mahdollisuus voittaa koko juttu, jos jaat sen joukkueille.

”Se on kuinka terveesi olet ja kuinka hyvin pelaat, ja mitä pelaajillasi on tekemistä ja miltä näytöksesi näyttää 3. lokakuuta. Mutta sanotaan, että teet kaikkensa maksimoidaksesi mahdollisuutesi ja saat valita suurten liigaiden 25 parasta pelaajaa olla yhdessä joukkueessa - sinulla ei silti ole 90 prosentin mahdollisuus voittaa World Series. Sinulla on edelleen enemmän mahdollisuuksia olla voittamatta kuin voittaa riippumatta siitä, kuinka hyvä joukkueesi on.

”Koska heität noppaa etkä saa haluamaasi lopputulosta, sinun on oltava valmis palaamaan siihen seuraavana vuonna ja sitä seuraavana vuonna. Ja jos annat kaiken mennä 15 prosentista 20 prosenttiin voittomahdollisuudesta, etkä saavuta sitä, sinulla on silti 80 prosentin mahdollisuus olla voittamatta. Sinun on oltava valmis seuraavalle vuodelle. Et halua mennä ensi vuonna yhden prosentin mahdollisuudella. Haluat mennä ensi vuonna parempaa kuin se. ”

Luhnow päätyi menemään isoksi yhdellä lopullisella voitto-siirrolla. Mutta silloinkin se oli sopimus nyt ja myöhemmin.

Juuri ennen kaupan päättymispäivää 31. elokuuta - oikeasti, kahden sekunnin varassa - Luhnow osti aloittavan syöttäjän Justin Verlanderin Detroit Tigersiltä kolmen pelaajan joukkoon, Daz Cameron, Franklin Perez ja Jake Rogers. Vuotta aiemmin Luhnow näki Astrosinsa kärsivän etulinjan puutteesta aloittaessaan nousua ala-alueelta vammojen vuoksi. Tämä näytti hänelle kuin hänen paras tapa siirtää anteeksiantamattomat jälkikauden kertoimet hänen puolestaan ​​pienellä tavalla, mitä hän pystyi.

"Tämä oli meille mahdollisuus hyödyntää nykyistä tilannetta", Luhnow sanoi. ”Joukkueella, joka oli melkein varma divisioonan tittelistä. Tarve, joka meillä oli. Toinen kaveri, joka voisi auttaa meitä kiertämisen huipulla merkityksellisissä jälkikauden peleissä. Hyväksytty resursseihin, joita olimme luoneet viimeisen viiden vuoden ajan, niin taloudellisen joustavuuden suhteen, että voimme ottaa samankaltaisen sopimuksen, kuin myös näkymien, sellaisen inventaarion, jolla saadaan aikaan tällainen sopimus. "

Verlander saavutti 1,06: n ERA: n viiden runkosarjansa aikana. Hän voitti kaksi peliä ALDS-voitossa Bostonista, toinen tuli helpotukseksi. Hän sijoitti sen, mikä on melkein ehdottomasti suurin peli Astrosin jälkikauden historiassa ALCS: n 2. pelin Yankeesia vastaan ​​- täydellinen peli, 13 lyöntiä - ja seurasi sitä seitsemällä poistumiskäyrällä ALCS: n pelissä 6, ja hänen Astrosinsa joutuivat eliminoimaan.

Keskiviikkona illalla hän sijoitti vielä kuusi tähtien sisävuoroa Los Angelesiin, lopulta tekemättä päätöstä, mutta pääpiirteissään heijastuessaan ensimmäiseen World Series-voittoon Houston Astrosin historiassa, ennen kuin nousi jälleen uudestaan ​​peliin 6.

Ja tässä on tärkeää erottaa baseball-visionääri Jeff Luhnow, joka ymmärtää kuinka vaikeaa on voittaa World Series jopa parhaan joukkueen kanssa, Jeff Luhnow baseball-miehestä, joka niin epätoivoisesti haluaa voittaa yhden. Hänen paikka baseball-historiassa on jo varmistettu, koska hän muutti kardinaalien historiaa ja vaikutuksen kautta koko peliä.

"Tavoitteena on voittaa mestaruus, ei epäilystäkään", Luhnow sanoi. ”Mutta tuota tavoitetta on niin vaikea saavuttaa. Voit tehdä kaiken oikein vuosikymmenen ajan, mutta et silti pysty suorittamaan sitä. Ja sinun on pidettävä se mielessä. "

"Jatkamme yrittämistä rakentaa joukkue, joka tulee olemaan kilpailukykyinen pitkällä matkalla", hän sanoi. ”Mutta näemme mitä tapahtuu. Ja olemme realisteja, mutta samalla olemme kilpailukykyisiä ja haluamme voittaa, ja viime kädessä se on tyydyttävin asia teollisuudessamme, millä tahansa urheiluteollisuudessa - on voittaa. Ja kaikki nostavat pokaalin lopussa. ”